Foto: Maram (th) med to kollegaer ved en udstilling for deres virksomhed. Privatfoto

Unge arabiske iværksættere vender tilbage til en usikker hverdag

Fra en dag til den anden forandrede hverdagen sig for Youness og Maram, da Corona-pandemien lukkede Marokko og Jordan ned. I dag forsøger de to unge iværksættere igen at finde fodfæste i en ny virkelighed.

Med et overskud på omkring to millioner kroner efterlod 28-årige Youness Ouzari 2019 med en optimisme og en forventning om, at 2020 ville blive endnu bedre. Tre måneder inde i det nye år vendte en verdensomspændende pandemi imidlertid op og ned på Youness’ drømme.

Den unge marokkaners hverdag var før pandemien afhængig af en komplet bevægelsesfrihed, da en stor del af arbejdsdagen bestod af at besøge byggepladser, hvor diverse boligprojekter skulle opføres gennem Youness’ virksomhed, Eco-dôme Maroc.

En virksomhed som han grundlagde i 2016 med et formål om at designe og bygge miljøvenlige boliger gennem en kombination af naturlige, økologiske ressourcer og moderne teknikker, som han havde erhvervet sig gennem sin uddannelse som civilingeniør fra en af Marokkos ældste ingeniørskoler.

Virksomhedens innovative koncept fik også Oxfam IBIS, som er støttet af Dansk-Arabisk Partnerskabsprogram, i 2018 til at udvælge den som en af 20 virksomheder i Marokko, der skulle være en del af projektet, ”MedUP!”. Et projekt der har til formål at fremme social entreprenørskab i MENA.

En af de boliger, som Eco-Dôme har opført. Boligens stil er inspireret af den marokkanske kulturarv og er derfor primært opført gennem økologiske, jordbaserede elementer.

Da to millioner blev til nul

Den 20. marts 2020 vågnede Youness op i sit hjem i kystbyen Mohammédia til nyheden om, at landets regering havde fulgt Europa trop og lukket landet ned. Et landsomspændende lockdown med et tilhørende udgangsforbud trådte i kræft, hvilket betød, at Eco-Dôme var nødsaget til at stoppe al deres aktivitet på byggepladserne. Hjertet af deres omsætning var dermed sat i bero.

Hvad skulle der ske nu? Hvor længe ville det her vare? Var nogle af de spørgsmål, Youness stillede sig selv.

”Jeg var meget deprimeret de første par dage. Vi havde vores bedste år i 2019, men ved begyndelsen af Corona-pandemien begyndte alt at gå ned ad bakke. Vi har næsten ingen omsætning i 2020,” erkender den unge marokkaner.

Da det gik op for Youness, at udgangsforbuddet ville vare ved, stod han derfor over for en svær økonomisk beslutning. Hvad skulle han gøre med sine 15 medarbejdere?

”Ingen skulle efterlades” 

Da Youness grundlagde virksomheden, var han nødsaget til at udskifte sine medarbejdere tre gange, indtil han dannede et hold, som han følte sig tilfreds med. Et hold der delte hans passion og motivation for projektet, hvorfor Youness derfor mener, at det ville have været tåbeligt af ham at afskedige dem.

Det var et menneskeligt valg før noget andet.”

Youness Ouzari
CEO og grundlægger af Eco-Dôme Maroc

”Det er i svære tider, at man skal vise, hvor meget man værdsætter sine nærmeste kammerater og kollegaer. Og det var det, vi gjorde. Vi var en af de få virksomheder, som tog en beslutning om, at ingen skulle efterlades. Vores medarbejdere fik derfor løn, selvom de ikke arbejdede,” forklarer Youness.

Efter karantænen blev ophævet i Marokko i midten af juni, har beslutningen skabt en holdånd blandt medarbejderne, hvor de alle, ifølge Youness, er motiveret til at gøre deres bedste for, at virksomheden når samme højder som før pandemien.

Youness Ouzari (th) sammen med to af sine medarbejdere ved en byggeplads.

Youness Ouzari fandt dermed en måde at vende en trist virkelighed til en positiv motivationsfaktor, hvilket ifølge Abdul-Wahab Kayyali, som blandt andet forsker i unges forhold i den arabiske verden, er et typisk kendetegn blandt iværksættere.

”Entreprenører er altid optimistiske. De tror på, at der er muligheder til trods for udfordringerne,” forklarer Abdul-Wahab.

”Jeg er ikke bygget til at sidde på et kontor”

I Jordan udfordrede Corona-pandemien også den 24-årige Maram Abu Amrah, som fem måneder forinden havde etableret sin egen virksomhed.

Der gik ikke længe fra, at Maram blev færdiguddannet som arkitektingeniør fra Zarqa Universitet til, at hun sammen med to veninder grundlagde virksomheden Subbeh.

Subbeh, som på dansk betyder ’støbning’, er et innovativt projekt, hvis koncept er at bruge forskellige cementblandinger til at kreere hjemmedekorationer. I øjeblikket står deres varer til salg på webshoppen Souq Fann, som – med støtte fra DAPP – blev etableret i 2018 for at give talentfulde iværksættere en chance for at sælge deres produkter.

Selvom der var risiko for, at projektet ville mislykkedes, valgte Maram at tage chancen og grundlægge sin egen virksomhed.

Jeg kan ikke lide at være stillestående i mit liv. Jeg har brug for at være kreativ, og jeg kunne derfor aldrig drømme om at sidde på et kontor dagen lang.”

Maram Abu Amrah
Grundlægger af Subbeh

Da Jordan i midten af februar begyndte at lukke landet ned, var det værst tænkelige for den unge arkitekt derfor blevet en realitet. Grundet udgangsforbuddet kunne Maram, som bor i hovedstaden Amman, ikke komme på arbejde i byen Zarqa. Sammen med resten af befolkningen måtte hun derfor vente i uvished, til landet igen kunne åbne op.

”Jeg var meget deprimeret under pandemien, fordi jeg ikke havde noget at lave. Jeg kunne ikke være kreativ og bruge mine evner, og det der gjorde det værre var, at det var uvist, hvornår karantænen ville blive ophævet igen,” fortæller den unge entreprenør.

Fandt nye veje til at forbedre sit arbejde

I de første par uger af karantænen led Marams virksomhed store tab, da materialerne, som var blevet efterladt på arbejdspladsen, gik i stykker grundet manglende vedligeholdelse.

Der gik dog ikke længe før, at hun sammen med sine kollegaer fandt en måde at kompensere for de økonomiske tab.

”Gennem computerprogrammer lærte vi at blive bedre til en række aspekter, der kan hjælpe os med vores arbejde, og som vi før pandemien ikke havde tid til at gå i dybden med,” forklarer Maram.

På grund af arbejdet med programmerne, som bruges til at modellere dekorationerne, mener Maram, at de har sparet sig selv for 50% af arbejdstiden, siden de kom tilbage på arbejde i midten af Juni.

Siden karantænen i midten af Juni blev ophævet i Jordan, er Maram sammen med sine to kollegaer igen begyndt at finde fodfæste i hverdagen. Hun estimerer, at de i dag er tilbage til 70% af deres normale omsætning sammenlignet med før pandemien.

Iværksættere i MENA går en usikker fremtid i møde

”Entreprenører er en vidunderlig gruppe, men de opererer i et område, der udvikler sig i den forkerte retning,” siger Abdul-Wahab og henviser til MENA’s politiske, sociale og økonomiske problemer.

Corona-pandemien har samtidig forværret situationen i regionen. Ifølge den seneste rapport fra FN har 17 millioner mennesker mistet deres arbejde i MENA som følge af pandemien. Derudover er det estimeret, at regionens BNP – som er et mål for landenes værditilvækst – er faldet med $152 milliarder.

Men ifølge Abdul-Wahab, som er en del af forskningsnetværket Arab Barometer, er det vigtigt for de unge iværksættere at være selvsikre og optimistiske omkring egne evner, da de ellers enten ville give op på landet og immigrere eller forblive i landet med minimale fremtidsmuligheder.

Forskeren begrunder sine kommentarer med henvisning til forskning fra Arab Barometer, som viser, at 70% af unge i Marokko ønsker at immigrere, mens tallet i Jordan er 59%.

Tilbage i Marokko er Youness Ouzari ved at finde sig til rette igen ovenpå den tre måneder lange karantæne. Aktiviteterne på byggepladserne er igen taget til, og den unge iværksætter har endnu engang mulighed for at bevæge sig frit i landet. Han er dog ikke blind for, at pandemien muligvis kan tage til igen og medbringe endnu en økonomisk nedgang.

Til trods for dette holder han stadig hovedet oppe med en optimisme og en tro på, at det i sidste ende nok skal udmønte sig til hans fordel.