Sheikh med danske forbindelser overtager omstridt moske i Libanon

Sheikh Abou Zeid i dialog med Jonas Norgaard fra Danmission Foto: Søren Kjeldgaard

En radikaliseret sheikh, der står på ski, bader i havet – og nu har grebet til våben med mange dødsfald til følge; en berømt popsanger, der har forladt Beiruts glitter og glamour for at blive hellig kriger – og en dialogsøgende sheikh, der har danske forbindelser og er så nysgerrig på dialog, at han har været til en sexdemonstration på Istedgade.

Det er det farverige persongalleri i et højspændt libanesisk drama, der har udspillet sig i løbet af de seneste to uger, mens hele verdens øjne har været rettet mod Egypten.

Kulissen er Saida – en pittoresk kystby, beliggende 40 km syd for Beirut. Indtil for nylig har Saida været kendt som det sydlige Libanons rolige hovedstad. Men nu er idyllen blevet brudt.

Saida-720

Den 24. juni gik Sheikh Assir, der regerede moskeen Bilal Bin Rabah i Abraa, en lille forstadskommune til Saida, amok ved et checkpoint i byen og provokerede den libanesiske hær til at skride ind.

Sheikhen har misbrugt moskeen ved Saida til at føre en radikal retorik. Han har rejst rundt i landet og er på meget kort tid blevet nationalt kendt i Libanon, Jan Top Christensen, Ambassadør

Med sit angreb på hæren, som han beskyldte for at være i lommen på Hizbollah, formåede Sheikh Assir at sætte området i brand og bringe mindelser om Libanons lange borgerkrig. Angrebet kom efter længere tids skærmydsler mellem shiiter og sunnier i området. 19 libanesiske soldater og et ukendt antal Assir-tilhængere blev dræbt i løbet af de to dage, kampene varede.

”Sheikhen har misbrugt moskeen ved Saida til at føre en radikal retorik. Han har rejst rundt i landet og er på meget kort tid blevet nationalt kendt i Libanon. Han er angiveligt blevet finansieret af Qatar og har åbenlyst haft en bevidst strategi om at komme i clinch med Hizbollah,” fortæller Jan Top Christensen, dansk ambassadør i Libanon.

Puster til sunni-shia konflikt 

Saida er en by, der gennem de seneste år har været præget af store sekteriske og sociale spændinger. Byen har en sunnimuslimsk kerne og et kristent community og er omgivet af shiamuslimske områder.

Mange af byens sunnimuslimer har følt sig truet af Hizbollahs tydelige dominans, og Sheikh Assir har grebet denne utilfredshed og angrebet Hizbollah og shiamuslimerne. I Saida ligger flygtningelejren Ein el Helweh, og det var inde fra lejren, at Assirs tilhængere lå på lur og skød mod soldaterne.

”Sheikh Assir er på et par år gået fra at være en ligegyldig lokal sheikh, til at være leder af en væbnet gruppe, der har provokeret Hizbollah og er kommet i direkte clinch med den libanesiske hær. Samtidig har sheikhen pustet til den sekteriske strid i Libanon. Saida begivenhederne var langt mere alvorlige for Libanon, end de ting der sker i Tripoli, fordi de kunne have været indledningen til en mere alvorlig sunni -shia konflikt i hele landet,” forklarer Jan Top Christensen.

En lokal religiøs klovn

Sheikh Assir har i gennem de seneste par år haft et ry som lidt af en lokal religiøs klovn, der med flere mediestunts har tiltrukket sig stor opmærksomhed.

Han har kørt på cykel midt i Hizbollahs område i Beirut, han har badet i havet og poseret på stranden sammen med en masse andre langskæggede mænd – ja, han har sågar været på skiferie i det nordlige kristne Libanon sammen med en stor flok tilhængere, hvilket blev opfattet som en stor provokation af de kristne i skiresortet. Desuden har sheikhen deltaget i flere populære tv talkshows.

Assir 6-720

”Sheikhen har haft nogle uortodokse seancer, og det har givet en masse medieopmærksomhed, som har været med til at bygge ham yderligere op. Han har forstået at spille det syriske kort og skabe sympati hos den del af befolkningen, der støtter den syriske opposition,” forklarer Jan Top Christensen.

Sheikhen har også kunnet drysse sig med stjernestøv fra den kendte libanesiske popsanger Fadel Shaker, som chokerede sine fans, da han mødte op til en anti-Assad demonstration i Beirut, arrangeret af Sheikh Assir. Her bekendtgjorde Fadel Shaker, at han aldrig mere ville synge, og han forlod Beiruts glitter og glamour for at lade skægget stå og blive hellig kriger sammen med sheikhen.

Popsangeren var med ved optøjerne i Saida, og ingen ved, hvor han og sheikhen befinder sig lige nu. Nogle mener, at de skjuler sig i flygtningelejren, andre at de er døde.

Ambassadør på besøg i Saida

Jan Top Christensen var i sidste uge på besøg i Saida sammen med en række andre ambassadører fra EU for at tage bestik af situationen og udtrykke støtte til hæren og den fredelige befolkning.

Ambassadør Jan Top Christensen på besøg i Saida
Ambassadør Jan Top Christensen på besøg i Saida

”Vi sad sammen med både civile og religiøse ledere og diskuterede vejen frem. Alle havde en klar tro på, at sheikh Assir som fænomen er færdig – ”We finished this case,” lød det fra én af dem. Men der er et stort behov for at støtte den socioøkonomiske udvikling, da folk i området er hårdt ramt af fattigdom. Ofte er det sådan, at det er socio-økonomiske problemer, der gemmer sig under den sekteriske konflikt,” siger Jan Top Christensen.

Han mener, at der lige nu især er et stort behov for forsoningsaktiviteter i Saida.

”Moskeen skulle arbejde for forsoning og for at udvide dialogen, men sheikh Assir har gjort det stik modsatte,” slår ambassadøren fast.

jan top 2-720

Ny sheikh med danske forbindelser

Efter optøjerne i Saida er en ny sheikh blevet udpeget til at overtage den omstridte Bilal bin Rabab moske. Han hedder Sheikh Mohammed Abou Zeid, er en god ven af Danmission og har deltaget i flere dialogaktiviteter, blandt andet var han sidste år med på Danmissions Dialogkonference LIU i København. Valget af Abou Zeid vækker glæde hos Danmissions libanesiske partner, NGO’en Adyan, der arbejder med dialogprojekter.

Jeg bliver glad over at tænke på, at Dialogseminaret i Danmark – sammen med flere andre gode erfaringer – har været med til at opbygge Abou Zeids kapacitet i forhold til at påtage sig så følsom og vigtig en rolle, Fadi Daou, Adyan

”Jeg bliver glad over at tænke på, at Dialogseminaret i Danmark – sammen med flere andre gode erfaringer – har været med til at opbygge Abou Zeids kapacitet i forhold til at påtage sig så følsom og vigtig en rolle,” siger Fadi Daou, leder af Adyan. Han tilføjer:

”Efter dialogseminaret i Danmark har Sheikh Abou Zeid fortsat sit arbejde for dialog, tolerance og gensidig forståelse og han har sammen med Adyan søsat mange dialogprogrammer i regionen. Han er den rigtige sheikh til at give moskeen ved Saida en nyt image og kan på en klog måde arbejde med konsekvenserne af den konfliktfyldte situation i Saida.”

Dr. Riad Jarjour, der er stifter af FDCD, som arbejder med tværreligiøse indsatser og er Danmissions primære partner i Libanon, siger:

”Abou Zeid er en dialogens og forsoningens mand. Han er et stærkt kort i forhold til at promovere fred og dialog i den skrøbelige libanesiske kontekst.”

Hos Danmission er de stolte over at have en partner, der vil dialogen.

”Der er et stort behov for folk, som kan dæmpe gemytterne og føre dialog med den anden side. Sådan en figur håber vi, at Abou Zeid kan være. Alene symbolværdien i at indsætte en dialogsøgende afløser for den meget konfrontatoriske Assir er stor,” lyder det fra Agnete Holm og Birgitte Søgaard Lauta fra Danmission.

Sheikh Abou Zeid på besøg på den danske ambassade i Beirut
Sheikh Abou Zeid på besøg på den danske ambassade i Beirut

Sheikh til sexdemonstration

Agnete Holm er dialogkoordinator hos Danmission og mødte sheikh Abou Zeid, da han var i Danmark sidste år. Hun beskriver som nysgerrig, engageret og dialogsøgende og som en person, der går langt i sit ønske om at møde andre.

”Efter en frieftermiddag i Danmark i forbindelse med dialogseminaret, mødtes deltagerne om aftenen. Hvor har du været i eftermiddag? Spurgte de sheikhen. Han havde været til demonstration. Da han var kommet ud fra oplægget på Rådhuset, var der en demonstration med en flok kvinder, der demonstrerede mod købesex på Kvindernes Internationale Kampdag.

Der var en masse kæmpebannere med ”ja til fri sex”. Sheikhen var gået ned ad Istedgade sammen med flokken, og med sin religiøse klædedragt havde han vakt stor opmærksomhed, Agnete Holm, Danmission

Der var en masse kæmpebannere med ”ja til fri sex”. Sheikhen var gået ned ad Istedgade sammen med flokken, og med sin religiøse klædedragt havde han vakt stor opmærksomhed. Han gik med i demonstrationen for at høre, hvad det gik ud på og for at  blive klogere på, hvad debatten handlede om,” fortæller Agnete Holm.

Inspireret af dialoggudstjenester i Danmark

Hun fortæller, at Sheikh Abou Zeid er blevet inspireret af de dialoggudstjenester, han har oplevet i Danmark, som går ud på at invitere folk fra andre religioner til at tage del i den religiøse formelle handling, for eksempel læse en bøn op i kirken eller holde en prædiken. Han har efterfølgende selv inviteret kristne med i sin fredagsbøn og taler i det hele taget positivt om andre religioner – også fra talerstolen.

Foto: Søren Kjeldgaard
Foto: Søren Kjeldgaard

Han er også en mand, der hæver en kritisk stemme og stiller en masse spørgsmål, men det baserer sig ikke kun på antagelser, Agnete Holm, Danmission

”Han er også en mand, der hæver en kritisk stemme og stiller en masse spørgsmål, men det baserer sig ikke kun på antagelser. Han går i dybden med tingene. Han kan nok betegnes som konservativ sunnimuslim, så det er ikke fordi, at han har opgivet sin egen religion i en iver efter at møde andre religioner. Tværtimod. Det er nærmere nysgerrigheden efter også at møde andre religioner med afsæt i sin egen, stærke religion,” pointerer Agnete Holm.

Ambassadør Jan Top Christensen er enig i den vurdering. Han mødte Abou Zeid sidste år efter hans besøg i Danmark, hvor han inviterede ham til en snak på ambassaden.

”Man møder en mand med et venligt og smilende ansigt, som holder fast i sit religiøse udgangspunkt, men som samtidig er begejstret for dialogarbejde,” siger Jan Top Christensen.

Skrøbelig situation i Libanon

I Libanon holder man vejret. Landet bygger på et skrøbeligt fundament, og presset fra nabolandene skubber til de interne magtbalancer. De sidste år er den syriske krig begyndt at trække ind over landegrænserne i Libanon. Den seneste hændelse i Saida, hvor Assir røg i konflikt med Hizbollah og den libanesiske hær har en helt klar forbindelse til den syriske borgerkrig. Der er blot halvanden times kørsel fra Beirut til Damaskus, så både den politiske og geografiske afstand er lille.

Biriggte Søgaard Lauta og Agnete Holm fra Danmission
Birgitte Søgaard Lauta (tv) og Agnete Holm fra Danmission sammen med Salam Hanna, syrisk præst

Birgitte Søgaard Lauta, der er udstationeret i Beirut for Danmission, fortæller:

”Vi oplever, at Danmissions partnerorganisationer tager de stigende spændinger meget alvorligt. Når der lyder et brag ude fra gaden, er der automatreaktioner hos libaneserne – telefonen tjekkes, man flytter sig væk fra vinduerne, den nærmeste familie kontaktes – for de er vant til at agere i en usikker hverdag med skud, bomber og kidnapninger.

Så selv små bump og brag får alle alarmer i spil. Det politiske system er der ingen tiltro til, så stabiliteten og sammenhængskræften skal komme gennem blandt andet de religiøse samfunds vilje til fred. Der bliver nemlig lyttet til de religiøse ledere,” siger Birgitte Søgaard Lauta.

Agnete Holm tilføjer, at det er interessant, hvis personer som Abou Zeid kan udgøre den næste generation af religiøse ledere.

”Sheikhen har forstået, at religionsdialog ikke handler om den teologiske diskussion alene, men i lige så høj grad om at komme under huden på andre religioner. Han tør gå foran og er en drivkraft overfor de andre religiøse ledere i Libanon, der repræsenterer forskellige religiøse retninger. Vi ved, at det er en svær opgave, han står med, men vi vil stå klar til fortsat at støtte og udvikle hans ageren til at tænke i dialog,” siger hun.

Libanon er et land med 18 forskellige sekteriske grupper, hvilket har været en medvirkende årsag til stridigheder. Det gælder ikke mindst for den 15 år lange borgerkrig, der sluttede i 1990.

Borgerkrigen har splittet befolkningen og har skabt grobund for fordomme mellem religiøse grupperinger, og den politiske situation i landet er ofte anspændt. Borgerkrigen blev afsluttet med et kompromis – den såkaldte Taif-aftale – der definerer det politiske system og magtfordelingen med afsæt i de religiøse grupper.

Magten blev fordelt til de religiøse grupperinger på baggrund af en gammel folkeoptælling, der ikke længere er tidssvarende. Det har skabt en skrøbelig skat.

Denne situation er kun blevet yderligere problematiseret af borgerkrigen i Syrien. Libanon har endnu engang taget imod store flygtningegrupper, der er med til at skubbe den demografiske balance. Den skrøbelige fred i Libanon og påvirkningerne fra Syrien puster til ilden i Libanon, og der er derfor behov for at bringe landets indbyggere sammen på kryds og tværs og styrke fredelige civilsamfundsinitiativer og dialogprojekter.

Danmission arbejde for at uddanne unge ledere til at skabe forståelse for interreligiøs dialog og samarbejde, og dermed medvirke til, at religion kan spille en positiv rolle for reformer og i dialogen mellem forskellige samfundsgrupper.

I Libanon samarbejder Danmission primært med Adyan  og med FDCD